Au Nord de la Thaïlande existe un pays moins connu du tourisme de masse, des terres plus sauvages et montagneuse à mesure que l’on se rapproche du Triangle d’Or, de la Birmanie et du Laos. Malgré cette richesse, le Nord de la Thaïlande est peu exploré des randonneurs et des coureurs de trail à cause du manque de sentier balisé. Depuis 6 ans, cette situation est entrain de changer grâce au gigantesque travail qu’a effectué Sébastien Bertrand, coureur de trail d’Annecy et fondateur de l’agence Thaïlande Mountain Trail. Arrivé à Chiang Mai, la capitale du nord, en 2013, il est parti à la recherche des sentiers utilisés par les minorités ethniques. En les faisant revivre, il a tracé des centaines de kms de sentiers créé le 1er sentier de GR de Thaïlande

 

Visuel Ambiance Chiang Mai - Run

 

Faire revivre les anciens sentiers tribaux pour créer le 1er GR de Thaïlande

 

Février 2013, Sébastien décide de partir en Thaïlande pour parcourir la montagne thaïlandaise au nord de Chiang Mai, la 2ème ville du pays. Son objectif est de rechercher les anciens sentiers utilisés par les tribus pour créer des parcours de trek et de trail. Les reliefs dans cette partie du pays sont peuplés de minorités ethniques en provenance de la Birmanie, du Tibet, de la Chine ou du Laos. Akha, Karen, Hmong, Lisu ou Lahu, elles se sont installées au cours des 19ème et 20ème siècles. Pour communiquer entre villages, elles ont créé des centaines de kilomètres de sentiers peu à peu abandonnés. Ce sont ces sentiers que Sébastien souhaite faire revivre.

 

Visuel Ambiance Chiang Mai - Local People

 

Le 1er objectif  est de relier par la montagne les deux principales villes du Nord, Chiang Mai et Chiang Rai. Sébastien  n’a aucune information sur la faisabilité d’un tel projet comme sur l’existence de chemins. Il n’a aucune connaissance d’agences ou de guides spécialisés susceptibles de l’aider dans sa recherche. Alors pendant des semaines, il va partir à la recherche d’informations et de personnes ; il va passer des semaines à essayer de trouver des cartes de la région ou des guides pour l’accompagner. Après 2 mois de recherches, la réalité s’impose d’elle-même lorsqu’il se rend compte que rien de tout cela n’existe. Il va falloir tout découvrir et tout créer. La tâche parait folle mais l’aventure promet d’être belle.

Pendant un an ce sera une longue quête parsemée d’embuches, de belles surprises et de merveilleuses rencontres. Il se rend dans des dizaines de villages Hmong, Lahu, Lisu ou Karen pour nouer des liens et obtenir des informations. Il part à la recherche de locaux assez vieux pour connaitre l’existence de ces sentiers et assez jeunes pour être capable de l’emmener marcher à leur découverte. Les problèmes sont fréquents ; il faut se faire comprendre dans une langue étrangère ; parfois les « guides »locaux ne connaissent pas les sentiers mais ne refusent pas la rémunération avant d’emmener Sébastien loin de là où il le souhaite. Il y aussi des endroits où il est impossible de trouver de l’aide. Sébastien doit alors partir seule à la recherche de chemins dans la jungle. Il affine sa technique de la machette, mais convient qu’il a eu peur deux ou trois fois lorsqu’il était perdu et que la nuit approchait.

 

Visuel Ambiance Chiang Mai - Local People

 

La recherche d’un parcours entre Chiang Mai et Chiang Rai est une aventure et tâche physique intense. Le parcours passe par les plus hauts sommets de Thaïlande et les zones tribales les plus reculées du pays. Mais découvrir des zones magnifiques et vierges de toute présence touristique est la plus belle des récompenses. Lorsqu’au détour d’un sentier il aperçoit de magnifiques rizières en terrasse au milieu desquels les tribus Karen répètent les gestes ancestraux de la moisson, lorsqu’il se perd dans des couloirs de jungle bordés de plantes tropicales et de bambous géants, lorsqu’il atteint un sommet et découvre une mer de montagne tout autour de lui, lorsqu’il finit dans un village traditionnel Lahu au moment d’une fête folklorique, la fatigue et les problèmes rencontrées disparaissent aussitôt.

A force d'obstination, le projet prend forme. Un 1er parcours est créé puis un second et un troisième. Finalement Sébastien décide de rester et de faire partager son trésor avec des randonneurs et des trailers du monde entier. Ce sera d’abord les Globetrailers Christophe Le Saux et Antoine Guillon, puis l’aventureuse  Sylvaine Cussot, et enfin les champions Benoit Girondel et Sage Canaday. Ils viendront fouler ces terres humides et sauvages et en repartiront tous conquis.

 

Visuel Ambiance Chiang Mai - Local House

 

Courir le sentier TMT.1

 

Partir faire du trail ou de la rando sur les sentiers autour de Chiang Mai est une véritable aventure pour les coureurs habitués des Alpes ou des montagnes en Europe. Courir en pleine jungle sous une épaisse canopée, dans des couloirs de verdure est une expérience à part. L’absence d’horizon et la densité de la végétation font perdre tout repère et décuple les sensations physiques. Dans le silence, entrecoupé de chants d’oiseaux, la beauté des arbres centenaires crée une atmosphère magnétique.  Enfin lorsque l’on sort d’une séquence de jungle et que l’on débouche sur une vallée, c’est comme reprendre sa respiration après une longue apnée. Les chemins s’élargissent, la lumière retrouve toute sa force, l’horizon se dégage.

En contrebas dans la vallée ou parfois plus haut sur une ligne de crête, apparaissent les premiers toits d’un village tribal. Le sentier TMT.1 est rythmé par ces arrivées dans différents villages. Ici un village Karen, plus loin un village Hmong, là-bas un village Lisu. Quelle surprise pour le coureur étranger ! C’est la chance de rencontrer les populations locales, d’échanger quelques mots avec les adultes et quelques sourires avec les enfants.  Ce sont souvent des moments uniques. Sur le plan pratique, la présence de ces villages permet de se ravitailler régulièrement en boisson et en nourriture, et même de dormir si l’on décide de courir plusieurs jours.

 

Visuel Ambiance Chiang Mai Jungle

 

La végétation dans le Nord de la Thaïlande est riche et variée. Ici, une chute d’eau dévalant un piton rocheux. Là-bas des rizières sculptées à flancs de colline, comme d’immenses escaliers de verdure. Devant, une forêt de pins avec son odeur boisée. Plus loin, des talus piqués de bambous géants. Puis, un chemin bordé de plantes tropicales et de fleurs sauvages. Des bananiers, des palmiers de toutes sortes, des lianes entrelacées… partout, la végétation déborde, les couleurs explosent. Le vert intense et brillant envahit les sentiers, bondit à l’assaut des cols, et se laisse glisser sur les versants jusqu’au lit des rivières.

La découverte du Doi Chiang Dao, plus grande chaine de montagne du pays et dernier objectif du TMT.1, reste un moment particulier. Des hautes montagnes du Nord, elle est la plus imposante et la plus inaccessible : trois sommets à plus de 2’000 mètres, une multitude de pics et d’arêtes, des falaises abruptes et des parois spectaculaires, mêlant jungle et rochers, cette montagne d’Asie est une icône encore méconnue. Arrivée au dernier village Hmong avant le sommet, c’est une lente et longue montée de 15 kms et 1500m+ à parcourir à l’intérieur de ce massif en forme de dent pour atteindre le plus haut sommet à 2’225 mètres.

 

Visuel Ambiance - Chiang Mai Montagne

 

Courir autour de Chiang Mai c’est découvrir  une Thaïlande profonde, que bien peu de touristes ont l'occasion de découvrir. C’est une expérience unique mais aussi exigeante. Les sentiers dans la jungle sont techniques car très denses et encombrés ; il faut trouver ses repères dans ces longs couloirs de verdure, impressionnants de densité. Les magnifiques parties en rizières sont aussi difficiles car il faut trouver son équilibre pour courir sans tomber sur ces étroites bandes d’herbes. Les coureurs seront aussi surpris par les montées très abruptes car les locaux ont tracé tout droit ! En quelques mots le trail running à Chiang Mai c’est ultra sauvage !

 

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